La Conversation : La mort du bureau en open space ? Pas tout à fait, mais une révolution est dans l'air

Par Andrew Wallace, à l'origine pour La Conversation

« Que faudra-t-il pour encourager un recours beaucoup plus répandu au travail à domicile pendant au moins une partie de chaque semaine ? » a demandé Frank Schiff, l'économiste en chef du Comité américain pour le développement économique, dans le Washington Post en 1979.

Quatre décennies plus tard, nous avons la réponse.

Mais COVID-19 n'annonce pas la fin du bureau centralisé prédit par les futuristes depuis au moins les années 1970.

Les avantages organisationnels de « l'effet de proximité » – la tendance à développer des relations plus profondes avec ceux que nous voyons le plus régulièrement – ​​sont bien établis.

Le bureau à aire ouverte devra cependant évoluer pour trouver sa véritable vocation d'espace de travail collaboratif augmenté par le travail à distance.

Si nous sommes intelligents à ce sujet, la nécessité pourrait s'avérer être la mère de la réinvention, nous donnant le meilleur des mondes de travail centralisés et décentralisés, collaboratifs et privés.

Résistance culturelle
La culture organisationnelle, et non la technologie, est depuis longtemps la force clé qui nous maintient dans les bureaux centraux.

"C'était le cas en 1974 et c'est toujours le cas aujourd'hui", a observé le "père du télétravail" Jack Nilles en 2015, trois décennies après que lui et ses collègues de l'Université de Californie du Sud ont publié leur rapport phare Telecommunications-Transportation Tradeoff: Options for Tomorrow . « L'adoption du télétravail est encore bien en deçà de son potentiel.

Lire la suite : 50 ans de prédictions audacieuses sur le travail à distance : tout n'est pas qu'une question de technologie

Jusqu'à maintenant.

Mais il a fallu une pandémie pour changer le statu quo – une preuve suffisante de la résistance de la culture.

Dans son article de 1979, Schiff a présenté trois objections clés au travail à domicile : comment savoir si les employés se débrouillent bien ou s'ils travaillent, alors que tous les employés ont besoin de contact avec leurs collègues et d'autres trop de distractions.

À la première objection, Schiff a répondu que les experts ont convenu que la performance est mieux jugée par la production et les objectifs de l'organisation. Au troisième, il a noté : « Dans de nombreux cas, le contraire est susceptible d'être vrai. »

L'expérience COVID-19 le soutient jusqu'à présent. La plupart des travailleurs et des managers sont satisfaits du travail à distance, pensent qu'ils sont tout aussi performants et souhaitent continuer.

Mais le deuxième argument – ​​la nécessité d'un contact personnel pour favoriser un travail d'équipe étroit – est plus difficile à écarter.

Il existe des preuves que les travailleurs à distance ont besoin de plus de commentaires.

Comme le notent les chercheurs Ethan Bernstein et Ben Waber dans leur article de la Harvard Business Review, The Truth About Open Offices, publié en novembre 2019, « l'une des découvertes les plus solides en sociologie – proposée bien avant que nous ayons la technologie pour le prouver par des données – est que la proximité, ou la proximité, prédit l'interaction sociale ».

Les recherches de Waber au MIT Media Lab ont démontré que la probabilité que deux travailleurs interagissent – ​​en personne ou par voie électronique – est directement proportionnelle à la distance entre leurs bureaux. Dans son livre de 2013 People Analytics, il inclut les résultats suivants d'une banque et d'une société de technologie de l'information.

Be Waber, People Analytics : Comment la technologie de détection sociale va transformer l'entreprise et ce qu'elle nous dit sur l'avenir du wok, FT Press, 2013
Expériences en collaboration
L'intérêt pour la promotion de la collaboration a parfois conduit à des expériences désastreuses en milieu de travail. L'un était le bâtiment conçu par Frank Gehry pour l'agence de publicité Chiat/Day à la fin des années 1980.

Le patron de l'agence, Jay Chiat, considérait son siège social comme une étape futuriste vers un «travail flexible» – mais les travailleurs détestaient le manque d'espaces personnels.

Moins dystopique était le siège social de Pixar Animation Studios ouvert en 2000. Steve Jobs, actionnaire majoritaire et directeur général, a supervisé le projet. Il s'est beaucoup intéressé à des choses comme l'emplacement des salles de bains, accessibles par l'atrium central du bâtiment. "Nous voulions trouver un moyen de forcer les gens à se rassembler", a-t-il déclaré, "pour créer beaucoup de collisions arbitraires de personnes".

L'atrium des studios d'animation Pixar à Emeryville, Californie, Jason Pratt/Flickr, CC BY-SA
Pourtant, les recherches de Bernstein et Waber montrent que la proximité est également forte dans les bâtiments de « campus » conçus pour promouvoir une « interaction fortuite ». Pour augmenter les interactions, disent-ils, les travailleurs devraient être « idéalement au même étage ».

Nous savons que COVID-19 se propage le plus facilement entre les personnes dans des espaces clos pendant de longues périodes. En Grande-Bretagne, des recherches menées par la London School of Hygiene and Tropical Medicine montrent que les lieux de travail sont la voie de transmission la plus courante pour les adultes âgés de 20 à 50 ans.

Nous devrons peut-être nous habituer à porter des masques ainsi qu'à désinfecter et désinfecter les mains dans les zones à fort trafic et les installations communes, des claviers aux cuisines. Chaque bouton de porte et bouton de levage est un problème.

Mais l'espace est la dernière frontière.

Il faudra plus que de quitter un bureau sur deux ou d'imposer des barrières comme des murs de cabine, qui vont largement à l'encontre du but des bureaux à aire ouverte.

Une vision alternative vient de la société de services immobiliers Cushman & Wakefield. Son concept de « bureau de 6 pieds » comprend plus d'espace entre les bureaux et de nombreux repères visuels pour rappeler aux collègues de maintenir les distances physiques.

Bien sûr, pour faire quelque chose comme ça dans la plupart des bureaux, il faudra une proportion de personnel travaillant à domicile un jour donné. Cela signifiera également la fin du bureau individuel pour la plupart.

Cette partie peut être la plus difficile à gérer. Nous aimons nos espaces personnels.

Nous devrons trouver un équilibre entre le sacrifice du partage d'espaces et les avantages de travailler loin du bureau tout en continuant à voir des collègues en personne. Nous aurons besoin de nouvelles dispositions pour stocker les objets personnels au-delà de l'ancien casier et de protocoles de « remise » pour l'équipement et le mobilier.

Les bureaux auront également besoin de plus d'espaces privés pour une plus grande utilisation de la vidéoconférence et autres. Ces types d'outils collaboratifs ne fonctionnent pas bien si vous ne pouvez pas vous protéger des distractions.

Mais il y a un potentiel énorme avec le nouveau bureau ouvert. Une rotation bien gérée des jours de bureau et de la disposition des sièges pourrait nous aider à mieux connaître ces collègues à qui, parce qu'ils étaient assis à quelques bureaux de trop loin, nous parlions rarement.

Dernière mise à jour 21 September 2021