La conversación: ¿La muerte de la oficina diáfana? No del todo, pero una revolución está en el aire

Por Andrew Wallace, originalmente para La conversación

"¿Qué se necesita para fomentar una dependencia mucho más generalizada del trabajo en casa durante al menos una parte de cada semana?" preguntó Frank Schiff, economista jefe del Comité de Desarrollo Económico de Estados Unidos, en The Washington Post en 1979.

Cuatro décadas después, tenemos la respuesta.

Pero COVID-19 no significa el final de la oficina centralizada predicha por los futuristas desde al menos la década de 1970.

Los beneficios organizativos del "efecto de proximidad", la tendencia a desarrollar relaciones más profundas con aquellos que vemos con más regularidad, están bien establecidos.

Sin embargo, la oficina diáfana tendrá que evolucionar, encontrando su verdadero propósito como un espacio de trabajo colaborativo aumentado por el trabajo remoto.

Si somos inteligentes al respecto, la necesidad podría convertirse en la madre de la reinvención, dándonos lo mejor de los mundos de trabajo tanto centralizados como descentralizados, colaborativos y privados.

Resistencia cultural
La cultura organizacional, no la tecnología, ha sido durante mucho tiempo la fuerza clave que nos mantiene en las oficinas centrales.

"Ese fue el caso en 1974 y sigue siendo el caso hoy", observó el "padre del teletrabajo" Jack Nilles en 2015, tres décadas después de que él y sus colegas de la Universidad del Sur de California publicaran su histórico informe Telecommunications-Transportation Tradeoff: Options for Tomorrow . "La adopción del teletrabajo todavía está muy por detrás de su potencial".

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Hasta ahora.

Pero ha sido necesaria una pandemia para cambiar el status quo, evidencia suficiente de resistencia cultural.

En su artículo de 1979, Schiff describió tres objeciones clave al trabajo desde casa: cómo saber qué tan bien están los trabajadores, o si están trabajando para satisfacer la necesidad de contacto de todos los empleados con sus compañeros de trabajo y otras demasiadas distracciones.

A la primera objeción, Schiff respondió que los expertos acordaron que el desempeño se juzga mejor por los resultados y los objetivos de la organización. Para el tercero, señaló: "En muchos casos, es probable que ocurra lo contrario".

El experimento COVID-19 hasta ahora lo respalda. La mayoría de los trabajadores y gerentes están contentos con el trabajo remoto, creen que se están desempeñando igual de bien y quieren continuar haciéndolo.

Pero el segundo argumento, la necesidad del contacto personal para fomentar el trabajo en equipo cercano, es más difícil de descartar.

Hay evidencia de que los trabajadores remotos anhelan más comentarios.

Como señalan los investigadores Ethan Bernstein y Ben Waber en su artículo de Harvard Business Review The Truth About Open Offices, publicado en noviembre de 2019, `` uno de los hallazgos más sólidos en sociología, propuesto mucho antes de que tuviéramos la tecnología para demostrarlo a través de datos, es que la proximidad, o proximidad, predice la interacción social ”.

La investigación de Waber en el MIT Media Lab demostró que la probabilidad de que dos trabajadores interactúen, ya sea en persona o electrónicamente, es directamente proporcional a la distancia entre sus escritorios. En su libro de 2013 People Analytics incluye los siguientes resultados de una empresa bancaria y de tecnología de la información.

Be Waber, People Analytics: Cómo la tecnología de detección social transformará los negocios y qué nos dice sobre el futuro del wok, FT Press, 2013
Experimentos en colaboración
El interés en fomentar la colaboración ha llevado a veces a experimentos desastrosos en el lugar de trabajo. Uno fue el edificio que Frank Gehry diseñó para la agencia de publicidad Chiat / Day a fines de la década de 1980.

El jefe de la agencia, Jay Chiat, imaginó su sede como un paso futurista hacia el “trabajo flexible”, pero los trabajadores odiaban la falta de espacios personales.

Menos distópico fue la sede de Pixar Animation Studios inaugurada en 2000. Steve Jobs, accionista mayoritario y director ejecutivo, supervisó el proyecto. Se interesó mucho en cosas como la ubicación de los baños, a los que se accede a través del atrio central del edificio. “Queríamos encontrar una manera de obligar a la gente a unirse”, dijo, “para crear muchas colisiones arbitrarias de personas”.

El atrio de Pixar Animation Studios en Emeryville, California, Jason Pratt / Flickr, CC BY-SA
Sin embargo, la investigación de Bernstein y Waber muestra que la proximidad también es fuerte en los edificios del “campus” diseñados para promover la “interacción fortuita”. Para incrementar las interacciones, dicen, los trabajadores deberían estar "idealmente en el mismo piso".

Sabemos que COVID-19 se propaga más fácilmente entre personas en espacios cerrados durante períodos prolongados. En Gran Bretaña, una investigación de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres muestra que los lugares de trabajo son la vía de transmisión más común para los adultos de 20 a 50 años.

Es posible que tengamos que acostumbrarnos a usar máscaras junto con un montón de desinfección y desinfección de manos en áreas de alto tráfico e instalaciones compartidas, desde teclados hasta cocinas. Cada pomo y botón de elevación de la puerta es un problema.

Pero el espacio es la última frontera.

Se necesitará más que desocupar cada segundo escritorio o imponer barreras como las paredes de los cubículos, que en gran medida derrotan el punto de las oficinas de planta abierta.

Una visión alternativa proviene de la empresa de servicios inmobiliarios Cushman & Wakefield. Su concepto de “oficina de 6 pies” incluye más espacio entre los escritorios y muchas señales visuales para recordar a los compañeros de trabajo que deben mantener las distancias físicas.

Por supuesto, hacer algo como esto en la mayoría de las oficinas requerirá una parte del personal que trabaje en casa en un día determinado. También significará el final del escritorio individual para la mayoría.

Esta parte puede ser la más difícil de manejar. Nos gustan nuestros espacios personales.

Tendremos que equilibrar el sacrificio de compartir espacios con las ventajas de trabajar fuera de la oficina y al mismo tiempo poder ver a los colegas en persona. Necesitaremos nuevos arreglos para almacenar artículos personales más allá del casillero antiguo y protocolos de "entrega" para equipos y muebles.

Las oficinas también necesitarán más espacios privados para un mayor uso de las videoconferencias y similares. Este tipo de herramientas colaborativas no funcionan bien si no puede aislarse de las distracciones.

Pero hay un gran potencial alcista con la nueva oficina abierta. Una rotación bien administrada de los días de oficina y la disposición de los asientos podría ayudarnos a conocer más a esos colegas con quienes, debido a que solían sentarse a demasiados escritorios, rara vez hablamos.

Última actualización: 21 de septiembre de 2021